Todas sus preguntas contestadas

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Una nueva y temible cepa de coronavirus, inocuamente llamada B.1.1.7, ha explotado recientemente en el sudeste de Inglaterra, lo que ha llevado al gobierno a endurecer los cierres en la región. Aunque no conocemos todos los detalles, los expertos confían cada vez más en que se transmite más fácilmente que otras cepas. Aquí está todo lo que sabemos hasta ahora sobre esta novedosa cepa.

¬ŅQu√© es?

La cepa B.1.1.7 del SARS-CoV-2 es una versión del virus con 23 mutaciones, ocho de las cuales se encuentran en la proteína de punta que el virus utiliza para unirse y entrar en las células humanas, informó la revista Science.

¬ŅDe d√≥nde vino?

Se detect√≥ por primera vez el 21 de septiembre en el condado de Kent, en Inglaterra, y luego despeg√≥ y se propag√≥ en noviembre, seg√ļn la Organizaci√≥n Mundial de la Salud.

Desde entonces, se ha convertido en la variante m√°s com√ļn en Inglaterra, representando m√°s del 50% de los nuevos casos diagnosticados entre octubre y el 13 de diciembre en el Reino Unido, seg√ļn la OMS.

Sin embargo, algunos cient√≠ficos creen ahora que el virus puede haber mutado en una persona inmunocomprometida, seg√ļn la revista Science. Eso es porque, a diferencia de la gripe, el nuevo coronavirus puede corregir errores cuando se replica, y por lo tanto tiende a tener un genoma bastante estable, inform√≥ anteriormente Live Science. Sin embargo, los estudios han demostrado que las personas que tienen un sistema inmunol√≥gico debilitado - porque est√°n tomando medicamentos inmunosupresores o est√°n siendo tratadas con quimioterapia, por ejemplo - pueden albergar virus infecciosos durante meses. Eso, a su vez, le dar√≠a al virus muchas oportunidades de adquirir mutaciones que le ayuden a replicarse o a evadir el sistema inmunol√≥gico.

¬ŅQu√© hacen estas mutaciones?

No lo sabemos con seguridad. Los virus mutan todo el tiempo, y la mayoría de estos cambios no afectan a lo mortal o infeccioso que es el virus. En este caso, algunas de estas mutaciones pueden haber surgido por pura casualidad y pueden no afectar a la función del virus.

Pero tres mutaciones en particular han preocupado a los expertos.

Uno, una deleci√≥n de dos amino√°cidos conocida como 69-70Delta, se detect√≥ por primera vez por separado en un paciente que estaba siendo tratado con inmunosupresores y que desarroll√≥ COVID-19. El paciente recibi√≥ remdesevir, plasma convaleciente y anticuerpos neutralizantes, pero muri√≥ meses despu√©s. Aunque el virus no ten√≠a inicialmente esta supresi√≥n, la adquiri√≥ a lo largo de meses, seg√ļn informaron los investigadores en un art√≠culo previo publicado el 19 de diciembre en la base de datos de medRiv. Los autores sospechan que evolucion√≥ para evadir el sistema inmunol√≥gico. Otra arruga asociada con esta supresi√≥n es que puede hacer que uno de los objetivos de las pruebas de PCR del SARS-CoV-2 - conocido como el gen S - d√© falsos resultados negativos. Algunas pruebas s√≥lo buscan los positivos en este gen S y por lo tanto se perder√≠an la nueva variante. Sin embargo, la mayor√≠a de los ensayos de PCR buscan tres regiones separadas de la prote√≠na de punta, por lo que esos ensayos no se ver√°n afectados, dijo la OMS.

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Otra mutaci√≥n, conocida como N501Y, altera los amino√°cidos clave que constituyen el llamado dominio de uni√≥n al receptor del SARS-CoV-2, donde el amino√°cido asparagina (N) ha sido reemplazado por tirosina (Y) en la parte del virus que se une al receptor ACE2 en las c√©lulas humanas, seg√ļn los Centros para el Control y la Prevenci√≥n de Enfermedades. Un estudio realizado en septiembre en la revista Cell encontr√≥ que esta variante se adhiere m√°s fuertemente al receptor ACE2 que otras versiones del coronavirus, al menos en un plato de laboratorio.

Docenas de muestras de SARS-CoV-2 de Sudáfrica y Australia han dado positivo en esta mutación, pero las pruebas de laboratorio sugieren que las variantes sudafricana y británica evolucionaron por separado la misma mutación. Eso sugiere que puede proporcionar una ventaja evolutiva al virus.

La tercera mutaci√≥n sospechosa es la P681H, que tambi√©n est√° en el dominio de uni√≥n al receptor del virus. De acuerdo con la informaci√≥n preliminar publicada por el Consorcio de Gen√≥mica COVID-19 del Reino Unido, esta mutaci√≥n se encuentra junto al "sitio de divisi√≥n de la furina", que es donde la prote√≠na de punta debe ser dividida para que el virus entre en las c√©lulas, seg√ļn la revista Science.

¬ŅSe propaga m√°s f√°cilmente?

S√≠. Los expertos ahora piensan que la nueva variante es entre un 50% y un 74% m√°s transmisible que otras cepas dominantes, seg√ļn un estudio del Centro de Modelizaci√≥n Matem√°tica y Enfermedades Infecciosas (CMMID) que a√ļn no ha sido revisado por pares. La OMS estima que esto a√Īadir√≠a 0,4 al n√ļmero reproductivo b√°sico R, que dicta a cu√°ntas personas contagiar√° el virus cada persona infectada.

Bas√°ndose en los modelos de ese crecimiento, la nueva variante podr√≠a ser responsable del 90% de todos los nuevos casos de COVID-19 en Londres y en el este y sur de Inglaterra a mediados de enero, seg√ļn el estudio.

¬ŅEs m√°s mortal?

No lo sabemos, pero los expertos sospechan que no lo es. Sin embargo, si se propaga mucho más fácilmente, eso significa que más gente será hospitalizada. Una vez que los hospitales se ven abrumados, la calidad de la atención de los pacientes más enfermos disminuye, lo que puede dar lugar a tasas de mortalidad más altas de lo que se esperaría.

El estudio del CMMID encontró que la nueva variante podría explicar un aumento de las hospitalizaciones en el sudeste de Inglaterra, en gran parte debido al aumento de la propagación, no necesariamente porque el virus sea más peligroso.

Otro estudio, tampoco revisado por pares, realizado por el CMMID, utiliz√≥ un modelo matem√°tico para ver si el r√°pido crecimiento del virus en Londres se deb√≠a a un aumento de la infecciosidad, o a que era m√°s grave. Lo √ļltimo no encajaba bien con los datos, mientras que lo primero encajaba bien.

¬ŅSe ha extendido la variante a los EE.UU.?

Hasta ahora, los cient√≠ficos no han detectado esta cepa en ninguna parte de los Estados Unidos, aunque Am√©rica no ha hecho casi tanta secuenciaci√≥n gen√©tica en muestras virales como el Reino Unido. Por ejemplo, hasta diciembre, los EE.UU. hab√≠an secuenciado 51.000 muestras virales de los 17 millones de casos identificados de SARS-CoV-2, seg√ļn los CDC. El Reino Unido ha secuenciado m√°s del doble de muestras virales que los EE.UU., a pesar de tener un poco m√°s de una d√©cima parte de los casos diagnosticados.

El Dr. Stanley Perlman, inmunólogo y especialista en enfermedades infecciosas pediátricas de la Universidad de Iowa, dijo al Centro de Investigación y Política de Enfermedades Infecciosas (CIDRAP) que sospecha que la variante ya está en Estados Unidos.

¬ŅPueden los ni√Īos contagiarse m√°s f√°cilmente?

Varias l√≠neas de evidencia en el pasado han sugerido que los ni√Īos podr√≠an ser menos susceptibles al nuevo coronavirus. Si esta nueva variante se adhiere m√°s f√°cilmente a las c√©lulas, existe la posibilidad de que se propague m√°s f√°cilmente entre los ni√Īos que antes. Sin embargo, se necesitar√°n m√°s estudios para ver si ese es el caso.

Ha habido un aumento de los casos en ni√Īos en Inglaterra al mismo tiempo que este virus ha aumentado su prevalencia. Ese aumento no se vio cuando los ni√Īos regresaron a las escuelas a principios de oto√Īo. Pero las escuelas estaban abiertas mientras que muchas otras cosas estaban cerradas en ese momento, por lo que es posible que las escuelas representaran una de las relativamente pocas oportunidades que ten√≠a el virus de propagarse. A√ļn no podemos decir que los ni√Īos se contagien y propaguen esta variante m√°s f√°cilmente.

¬ŅFuncionar√°n las vacunas contra el nuevo virus?

La mayor√≠a de los expertos creen que las nuevas vacunas funcionar√°n contra la nueva variante brit√°nica. Cuando las vacunas estimulan el sistema inmunol√≥gico, el cuerpo construye un arsenal de c√©lulas para unirse a muchas partes diferentes del virus. Las mutaciones en un pu√Īado de puntos probablemente no ser√°n suficientes para hacer que la vacuna sea menos eficaz, seg√ļn los CDC.

Dado que el 99% de las prote√≠nas de la nueva variante son id√©nticas a la cepa a la que apunta la vacuna de ARNm de Pfizer-BioNtech (la vacuna Moderna es muy similar), es muy probable que la vacuna funcione, dijo el director general de BioNTech Uńüur Ňěahin en una reuni√≥n informativa.

Es posible que con el tiempo surja una variante que evada algunas de nuestras vacunas, de manera similar a como la vacuna contra la gripe necesita ser actualizada cada a√Īo. Sin embargo, las nuevas vacunas de ARNm podr√≠an ser actualizadas para reflejar las nuevas mutaciones en unas seis semanas, Ňěahin dijo al Financial Times.

¬ŅQu√© podemos hacer para detener esto?

La nueva variante sigue extendiéndose de la misma manera que la forma ordinaria del coronavirus. Eso significa que las mismas cosas que todo el mundo ha estado haciendo para prevenir la propagación del virus desde marzo también funcionarán para la nueva variante británica: lavarse las manos, distanciamiento físico, máscaras y buena ventilación. Adherirse estrictamente a esas reglas y evitar salidas innecesarias ayudará a prevenir su propagación.

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