La conexión entre el virus de Epstein-Barr y los síntomas de la esclerosis múltiple

La mayoría de las personas tendrán el virus de Epstein-Barr (VEB) en algún momento, normalmente en la primera infancia. El VEB puede permanecer latente en el organismo durante años. Recientemente, los investigadores han descubierto una relación entre el VEB y la esclerosis múltiple (EM).

El virus de Epstein-Barr (VEB) es un virus común que forma parte de la familia de los herpesvirus. Hasta el 90% de la población mundial ha contraído el VEB, y múltiples grupos de investigación han descubierto un vínculo entre el VEB y la enfermedad autoinmune esclerosis múltiple (EM).

Aquí encontrará más información sobre el VEB, los síntomas que puede experimentar y cómo la infección puede desencadenar la EM.

¿Cuáles son los signos y síntomas de una infección por el virus de Epstein-Barr?

Muchas personas infectadas por el VEB pueden ser asintomáticas, lo que significa que no presentan síntomas. Otras pueden tener sólo síntomas vagos que no parecen indicar ninguna enfermedad en particular.

El VEB causa varios tipos de infección, incluida la mononucleosis (mono). Estas infecciones presentan síntomas similares.

Las personas infectadas por el VEB pueden presentar síntomas durante un largo periodo de tiempo.

Los primeros indicios de una infección por VEB incluyen

  • fiebre
  • fatiga
  • dolor de cabeza
  • dolor de garganta
  • ganglios linfáticos inflamados
  • amígdalas inflamadas
  • esplenomegalia (bazo agrandado)
  • hepatomegalia (hígado hinchado)
  • sarpullido
  • dolores corporales

Los síntomas pueden persistir varios meses. La fatiga puede ser el síntoma más duradero.

¿Puede el virus de Epstein-Barr causar EM?

Los investigadores desconocen la causa exacta de la EM. Algunas teorías apuntan a infecciones víricas como factor desencadenante. Algunos virus, como el VEB, permanecen en el organismo tras la infección. Más adelante, la infección puede reactivarse y causar nuevos problemas de salud.

La relación entre cómo el VEB podría afectar a la EM aún no está clara. La reactivación es una teoría, y otra es que la reacción inmunitaria al virus, incluso la primera vez y no como reactivación, podría provocar una reacción inmunitaria contra la mielina.

Los investigadores examinaron a 10 millones de militares en activo entre los años 1993 y 2013. Descubrieron que había una mayor tasa de infección reciente por el VEB entre las personas que desarrollaron EM. De hecho, de las 801 personas con EM identificadas en el estudio, solo una no tenía una infección por VEB documentada previamente.

Esta misma relación no se observó con otros virus comunes.

Comprender esta asociación

Otro estudio reciente amplía estos hallazgos. Los investigadores descubrieron que una parte del VEB (una proteína llamada EBNA1) se parece a una proteína fabricada en el cerebro y la médula espinal (llamada GlialCAM). Cuando el sistema inmunitario combate el virus, también acaba atacando la GlialCAM de la capa protectora que rodea las células nerviosas (mielina).

Cuando la mielina está dañada, afecta a las células nerviosas y a su capacidad para enviar señales eléctricas entre las neuronas del cerebro y la médula espinal. La falta de mielina provoca debilidad muscular, entumecimiento, fatiga y otros síntomas de la EM.

Los investigadores estiman que entre el 20% y el 25% de las personas que desarrollan EM tienen anticuerpos en la sangre que se unen tanto a EBNA1 como a GlialCAM. Así, durante la infección inicial o si el virus se reactiva más tarde, el sistema inmunitario de estas personas ataca tanto a la proteína del virus como a la que se produce de forma natural, lo que conduce a la EM.

¿Qué tipos de EM se asocian a una infección por el virus de Epstein-Barr?

Estos estudios no especifican el tipo de EM que puede estar causada por el VEB.

Existen cuatro tipos principales de EM:

  • síndrome clínicamente aislado (SCA)
  • EM recurrente-remitente (EMRR)
  • EM primaria progresiva (EMPP)
  • EM secundaria progresiva (EMPS)

Una persona con EM puede pasar de un tipo a otro. La principal diferencia es que con la remitente-recurrente, tendrá periodos claros de remisión (periodos con pocos o ningún síntoma). En las formas progresivas, puede haber remisiones, pero la función general empeora con el tiempo.

¿Cuál es el tratamiento para una infección por el virus de Epstein-Barr?

No existe un tratamiento estándar para la infección por VEB. Al tratarse de un virus, no responde al tratamiento con antibióticos.

El tratamiento aborda los síntomas:

  • tomar medicamentos sin receta para el dolor y la fiebre
  • mantenerse hidratado bebiendo agua y otros líquidos
  • descansar para combatir la fatiga

¿Hay alguna forma de prevenir la infección por el virus de Epstein-Barr?

No hay vacuna contra el VEB.

Puede prevenir la infección practicando buenos hábitos de higiene, como lavarse las manos. También debe evitar el contacto estrecho con personas infectadas por el VEB. Esto incluye no compartir bebidas o utensilios, besarse o compartir otros objetos personales, como cepillos de dientes.

Sin embargo, puede que no sea posible evitar contraer el VEB, ya que el virus es muy común y prevalente en la comunidad.

¿Existe alguna forma de prevenir la EM relacionada con el virus de Epstein-Barr?

No existen consejos específicos para las personas que desean prevenir la EM relacionada con el VEB. Aunque la mayoría de las personas contraen el VEB, la EM es mucho menos frecuente. Sin embargo, hay algunas cosas que puede hacer para reducir el riesgo de desarrollar EM:

  • Deje de fumar, si fuma.
  • Mantenga un peso moderado.
  • Mantenga unos niveles adecuados de vitamina D mediante la dieta y la exposición al sol.
  • Haga ejercicio regularmente.
  • Controle sus niveles de estrés.

Preguntas

frecuentes

¿Quién tiene mayor riesgo de desarrollar EM?

La EM puede afectar a personas de cualquier sexo, pero es dos veces más frecuente en las personas asignadas al sexo femenino al nacer. La enfermedad suele comenzar entre los 20 y los 40 años, siendo la edad media de inicio los 32 años.

El tabaquismo es otro factor de riesgo importante y puede aumentar el riesgo de una persona hasta en un 50%.

¿Cuál es mi probabilidad de desarrollar EM si he tenido una infección por VEB?

Los investigadores de un estudio descubrieron que el riesgo de desarrollar EM era 32 veces mayor tras una infección reciente por VEB entre los participantes del estudio.

¿Cuáles son los primeros síntomas de la EM?

Los síntomas de la EM pueden variar según la persona y cambiar con el tiempo. Los síntomas más comunes son fatiga y problemas de movimiento, como caminar. Los problemas de visión y habla también son signos precoces.

¿Cómo se trata la EM?

No existe cura para la EM. El tratamiento de la EM incluye terapia modificadora de la enfermedad para reducir la frecuencia y gravedad de las recaídas, así como tratamiento para ayudar a mejorar los síntomas.

Para llevar

El VEB es un virus común que la mayoría de las personas contraen a lo largo de su vida. La EM afecta a unos 2,8 millones de personas en todo el mundo. Los investigadores han identificado una relación entre el VEB y la EM, pero la conexión no es una línea recta. Hay más factores en juego, como el sexo de la persona, el hábito de fumar y otros factores ambientales.

Si le preocupan los síntomas que está experimentando o una infección previa por VEB, concierte una cita con su médico.

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