El famoso truco de memoria de Sherlock Holmes realmente funciona

El famoso truco de memoria de Sherlock Holmes realmente funciona

Sherlock Holmes lo recuerda todo imaginando que almacena trozos de información en un "palacio de la memoria", una técnica que se originó en la antigua Grecia. Ahora, los investigadores han descubierto que este método realmente funciona para crear recuerdos duraderos.

Los usuarios de esta técnica mnemotécnica, denominada "método de loci", navegan mentalmente por un lugar conocido, como un camino (o el palacio de Holmes). Para recordar un dato, lo "sueltan" a lo largo del camino y más tarde vuelven sobre sus pasos y lo "recogen". Por ejemplo, si estás muy familiarizado con Central Park en Nueva York, puedes imaginarte caminando por él, dejando caer la palabra "libro" en la Casa del Barco, luego la palabra "botella de agua" en la siguiente curva, y después la palabra "espacio" en la fuente. Cuando quieras recordar las palabras, imagina que vuelves sobre tus pasos exactos.

Seg√ļn el estudio, entrenando con este m√©todo, los mejores campeones mundiales de memoria pueden recordar cantidades desmesuradas de informaci√≥n, como listas de palabras, series de d√≠gitos y barajas de cartas. Pero los Campeonatos Mundiales de la Memoria s√≥lo ponen a prueba la memoria a corto plazo y s√≥lo un pu√Īado de estudios han analizado el cerebro cuando la gente utiliza este m√©todo para mejorar la memoria.

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"Nos fascinó cómo es posible un rendimiento de memoria tan extraordinario como el mostrado en los Campeonatos Mundiales de Memoria", afirma la autora principal, Isabella Wagner, neurocientífica cognitiva de la Universidad de Viena. (Uno de los coautores del estudio, Boris Konrad -investigador del Instituto Donders para el Cerebro, la Cognición y el Comportamiento de Nimega (Países Bajos)- es también un campeón de la memoria).

El m√©todo de los loci utiliza lugares o rutas conocidas como "andamio" o "estructura" para incrustar informaci√≥n novedosa no relacionada, dijo Wagner. La combinaci√≥n del conocimiento previo -la ruta conocida- y la informaci√≥n novedosa "es muy potente para potenciar la memoria", a√Īadi√≥.

Para evaluar el método de los loci, Wagner y su equipo inscribieron a 17 "atletas de la memoria", o campeones clasificados entre los 50 mejores del mundo en competiciones de memoria, y a otros 16 que coincidían con los atletas en características como la edad y la inteligencia. Los investigadores tomaron imágenes de resonancia magnética funcional (IRMf) de los cerebros de los participantes mientras les pedían que estudiaran palabras al azar de una lista. A continuación, los investigadores presentaron a los participantes tres palabras a la vez de la lista y les pidieron que recordaran si las palabras estaban en el mismo orden que habían estudiado previamente.

En la segunda parte del estudio, inscribieron a 50 participantes que no tenían experiencia previa en mnemotecnia y entrenaron a 17 de ellos durante seis semanas para que recordaran memorias utilizando el método de los loci. El resto de los participantes estaban en el grupo de control (16 de ellos eran "controles activos", lo que significaba que fueron entrenados utilizando una táctica de memoria diferente llamada "entrenamiento de la memoria de trabajo", y 17 eran "controles pasivos", lo que significa que no fueron entrenados en absoluto). Volvieron a escanear los cerebros de los participantes con fMRI mientras realizaban las mismas tareas, tanto antes como después del entrenamiento. Los investigadores también pidieron a los participantes que recordaran qué palabras había en la lista 20 minutos y 24 horas después de sus escaneos de IRMf.

El equipo utilizó esta prueba para definir los "recuerdos débiles", es decir, los que podían recordarse después de 20 minutos pero no después de 24 horas, y los "recuerdos duraderos", es decir, los que podían recordarse 24 horas después. Cuatro meses después, los investigadores volvieron a examinar la capacidad de los participantes para memorizar y recordar palabras.

Mejor memoria

Como se esperaba, los participantes mostraron una memoria mejor y más duradera después de entrenar con el método de los loci que después de entrenar con la otra técnica de memoria o con ninguna técnica. Los participantes que se entrenaron con el método antiguo mostraron un aumento significativo de los recuerdos duraderos, pero no un cambio significativo en los recuerdos débiles (o recuerdos a corto plazo que se desvanecían después de 20 minutos), en comparación con los grupos de control.

Al cabo de 20 minutos, las personas que fueron entrenadas con el método de loci recordaban unas 62 palabras de la lista, mientras que las que fueron entrenadas con el otro método recordaban 41 y las que no fueron entrenadas en absoluto recordaban 36. Después de 24 horas, las personas entrenadas con el método de loci recordaban unas 56 palabras, frente a las 30 y 21 de los grupos de control, respectivamente.

Cuatro meses después, las personas que se entrenaron con el método de los loci podían recordar unas 50 palabras, frente a 30 y 27 en los grupos de control, respectivamente. Es más, los campeones mundiales de memoria y los participantes que se entrenaron con el método de los loci mostraron una actividad cerebral similar mientras memorizaban listas de palabras y ordenaciones.

El equipo también se encontró con algo inesperado: Mientras los campeones del mundo y los participantes realizaban estas tareas, la actividad de sus cerebros disminuía en las regiones típicamente implicadas en el procesamiento de la memoria y la memoria a largo plazo, dijo Wagner a Live Science en un correo electrónico. "Esto nos sorprendió un poco, ya que un mejor rendimiento se asocia típicamente con un mayor compromiso de las diferentes regiones del cerebro", dijo.

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En otras palabras, descubrieron que una menor activación cerebral conducía a una mejor memoria, lo que puede deberse a que el método de loci incita al cerebro a trabajar de forma más eficiente, dijo Wagner. Además, mientras los participantes descansaban, los que habían sido entrenados con el método de loci presentaban aumentos en la conectividad cerebral entre otras razones importantes para el almacenamiento de la memoria a largo plazo.

Casi todo el mundo puede aprender a utilizar el método de los loci, dijo Wagner. "Evidentemente, requiere tiempo y una práctica regular, por lo que podría no ser adecuado para todo el mundo, pero sin duda es posible "potenciar" la memoria y alcanzar un rendimiento de memoria elevado, o incluso excepcional."

Los investigadores no probaron c√≥mo este entrenamiento podr√≠a generalizarse a otras situaciones, como recordar cosas distintas a las palabras. Tampoco est√° claro si la t√©cnica podr√≠a ayudar a aliviar el deterioro cognitivo durante el envejecimiento saludable o si podr√≠a ser √ļtil para prevenir o ralentizar enfermedades, dijo Wagner. "Sin embargo, estamos bastante entusiasmados con estos resultados, y se abre toda una v√≠a de nuevas preguntas que deber√≠a dar a futuros estudios un amplio material para investigar", dijo.

Los resultados se publicaron el miércoles (3 de marzo) en la revista Science Advances.

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