¿La nueva variante del coronavirus del Reino Unido es más contagiosa?

¿La nueva variante del coronavirus del Reino Unido es más contagiosa?

Una nueva variante del coronavirus en el Reino Unido, aparentemente de rápida propagación, ha llevado a más de una docena de países a prohibir los viajes desde Gran Bretaña. Pero aún no sabemos si esta variante es de hecho más contagiosa, según los informes de noticias.

Durante el fin de semana, funcionarios del Reino Unido anunciaron el cierre de Londres y partes del sudeste de Inglaterra después de que surgieron pruebas de que una variante del SARS-CoV-2 (el virus que causa el COVID-19) era hasta un 70% más contagiosa que otras variantes, según The New York Times. Para el lunes (21 de diciembre), unos 40 países habían prohibido la entrada desde el Reino Unido, informó The Times. Esta estimación se debe en parte al hecho de que el virus había reemplazado a otras variantes de larga circulación para convertirse en dominante, según el Times.

Las nuevas variantes del SARS-CoV-2, causadas por mutaciones en el material genético del virus, no son sorprendentes y ocurren con bastante frecuencia, según informó anteriormente Live Science. Pero los funcionarios están preocupados por la nueva variante en parte por lo rápido que parece despegar y convertirse en la variante dominante en la zona.

La variante fue detectada por primera vez en el Reino Unido en septiembre, según la BBC. En noviembre, fue responsable de alrededor de un cuarto de los nuevos casos de COVID-19 en Londres, y a mediados de diciembre, fue responsable de casi dos tercios de los casos, según la BBC. Una variante similar fue encontrada en Sudáfrica, y ahora es responsable del 80% al 90% de los nuevos casos en la región, informó The Times.

"Normalmente vemos de 20 a 30 linajes en nuestras muestras en un momento dado", dijo al Times Tulio de Oliveira, profesor de la Escuela de Medicina Nelson R. Mandela de la Universidad de KwaZulu-Natal, en Sudáfrica. "Ahora, sólo vemos uno".

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Aún así, es posible que esta variante se haya vuelto más común simplemente por casualidad, en lugar de debido a alguna ventaja inherente del virus, informó la BBC. Se necesitarán experimentos de laboratorio para confirmar si es realmente más transmisible. Hasta ahora, la variante no parece causar una enfermedad más grave o mortal que otras variantes.

La nueva variante tiene 17 nuevas alteraciones genéticas en comparación con las variantes anteriores, incluyendo algunas mutaciones en la infame "proteína punta", que permite al virus unirse al receptor ACE2 e infectar las células humanas. En teoría, tales mutaciones podrían permitir al virus propagarse más fácilmente. Por ejemplo, una de las mutaciones se encuentra en el llamado dominio de unión al receptor, el sitio donde el virus se une por primera vez a las células humanas, y esto puede hacer que el virus se "pegue" o le permita unirse más estrechamente a las células humanas.

"La forma en que me gusta pensar en ello es que es un poco más pegajoso que el virus COVID que hemos estado viendo hasta la fecha", dijo el Dr. Mark Ghaly, secretario de la Agencia de Salud y Servicios Humanos de California en una conferencia de prensa sobre COVID-19 el lunes (21 de diciembre).

Pero es poco probable que las mutaciones hagan que las vacunas COVID-19 sean menos efectivas, al menos a corto plazo. Esto se debe a que las dos vacunas que tienen la aprobación incitan al sistema inmunológico a producir anticuerpos a una serie de sitios en el coronavirus, así que incluso si una mutación se desarrolla en un lugar, todavía hay anticuerpos que se dirigen a otros sitios, la Ciencia Viva informó anteriormente.

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