¿Qué son los piojos y de dónde vienen?

¿Qué son los piojos?

El piojo (plural: piojos) es un parásito que se adhiere al cabello humano y se alimenta de la sangre humana. El tipo de piojo más frecuente es el de la cabeza. Una infestación de piojos se conoce médicamente como Pediculosis capitis. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) estiman que cada año se producen hasta 12 millones de infestaciones de piojos en Estados Unidos.

Las hembras de los piojos adultos pueden poner hasta seis huevos al día. Los huevos se depositan directamente en el tallo del cabello. Los que están a menos de seis milímetros del cuero cabelludo son los que más probabilidades tienen de eclosionar. Los huevos se adhieren esencialmente al cabello gracias a las secreciones de la hembra del piojo.

Los huevos tardan aproximadamente una semana en eclosionar, produciendo una ninfa. A continuación, las ninfas pasan por tres periodos sucesivos de crecimiento. Durante estos periodos, mudan hasta alcanzar el tamaño adulto.

Los piojos adultos tienen el tamaño de una semilla de sésamo y pueden ser muy difíciles de ver, ya que pueden ser de cualquier color, desde el blanco hasta el marrón.

Los piojos suelen alimentarse de sangre entre cuatro y cinco veces al día. Utilizan sus partes bucales para morder la piel y segregar una sustancia que actúa bloqueando la coagulación.

Aunque es importante tener en cuenta que las infestaciones por piojos pueden afectar a cualquiera, algunas personas corren un mayor riesgo de entrar en contacto con los piojos.

Más información: ¿Qué aspecto tienen los piojos? »

Tipos de piojos

Los tipos más comunes de piojos son los piojos de la cabeza, los piojos del cuerpo y los piojos del pubis.

Piojos de la cabeza

Los piojos son parásitos obligados. Esto significa que no pueden sobrevivir sin un huésped humano. Esta especie sólo puede vivir en huéspedes humanos, por lo que no puedes contagiarte de tu perro, gato, cobaya o cualquier otro tipo de mascota peluda que tengas.

Los piojos no tienen alas, por lo que no pueden volar. Tienen seis patas con garras en los extremos: así se adhieren al pelo.

Los piojos pueden instalarse en cualquier parte del cuero cabelludo, pero es habitual encontrarlos en los pelos de la nuca y alrededor de las orejas, donde hace más calor.

Piojos del cuerpo

Los piojos del cuerpo son ligeramente diferentes de los piojos de la cabeza porque ponen sus huevos en la ropa en lugar de en el cuerpo. Los piojos del cuerpo también viven en la ropa y sólo se trasladan al cuerpo para alimentarse. Los piojos del cuerpo pueden transmitir una serie de enfermedades, como:

  • tifus transmitido por piojos
  • fiebre recurrente
  • fiebre de trinchera

Los piojos del cuerpo son el único tipo de piojo conocido que transmite enfermedades.

Piojos del pubis

Los piojos del pubis son una especie de piojos con grandes patas delanteras, lo que hace que parezcan cangrejos bajo el microscopio. Son el tipo más pequeño de piojos. Los piojos púbicos reciben el apodo de "ladillas" y suelen transmitirse de una persona a otra durante la actividad sexual. Viven en el vello de la zona genital de su huésped y pueden provocar picores.

¿Cómo se propagan los piojos?

Las infestaciones por piojos pueden afectar a cualquier persona, pero son una preocupación especial para los niños en edad escolar. Es importante destacar que la falta de higiene -como saltarse los baños o las duchas o cualquier otro problema de higiene- no suele ser la causa de los piojos.

Los niños que viven en condiciones de hacinamiento pueden tener más problemas con los piojos. Esto se debe a que viven cerca unos de otros y pueden dormir en la misma cama. Sólo hay dos formas de contagio de los piojos de una persona a otra. Una es por contacto directo de cabeza a cabeza, como cuando los niños se abrazan o juntan sus cabezas para mirar el mismo libro. La otra forma es compartiendo sombreros, gorras, lazos para el pelo, bufandas o cualquier artículo personal como peines o cepillos.

Los piojos del cuerpo se propagan por los piojos que viven en la ropa sin lavar. A diferencia de otros tipos de piojos, el contagio de los piojos del cuerpo puede prevenirse de forma bastante sencilla. La ropa debe lavarse a menudo después de usarla, y hay que evitar compartirla con otras personas.

Los piojos púbicos ("ladillas") se propagan a través de la actividad sexual. Los niños que contraen piojos púbicos pueden ser víctimas de abusos sexuales.

Tratamiento de los piojos

Hay una serie de tratamientos que pueden eliminar eficazmente los piojos. Entre ellos se encuentran los productos de venta libre, los remedios naturales y los medicamentos con receta. Sin embargo, es importante señalar que no hay productos naturales o alternativos recomendados por los CDC para el tratamiento de los piojos.

Deshacerse de los piojos por completo implica tres pasos. No importa qué tipo de piojos tenga, el proceso de tratamiento es esencialmente el mismo:

  1. Matar los piojos.
  2. Matar y eliminar los huevos.
  3. Descontaminar las zonas afectadas y la ropa.

El producto de tratamiento más común para los piojos es el champú pediculicida. Después de aplicar este tratamiento en la zona afectada, no se debe lavar el pelo durante un máximo de dos días.

Puedes utilizar un peine especial llamado "peine de liendres" para eliminar cuidadosamente los huevos que se han adherido al tallo del cabello.

Debe aspirar a fondo cualquier zona de su casa en la que puedan haber caído pelos. Cualquier ropa de cama o de vestir que haya estado expuesta a los piojos debe ser lavada a máquina con agua caliente.

Es posible que desee evitar el uso de medicamentos contra los piojos en usted o en sus hijos pequeños. Algunos productos naturales prometen los mismos resultados que los pediculicidas. Sin embargo, estos productos "holísticos" no están regulados por la Administración de Alimentos y Medicamentos. Un producto natural que no está regulado puede conllevar sus propios riesgos, especialmente en los niños pequeños. También es importante recordar que estos productos pueden no ser tan eficaces como prometen. Algunos estudios han demostrado que los aceites esenciales pueden tener un papel en el tratamiento de los piojos. Si tiene piojos, puede encontrar alivio con los siguientes aceites:

  • aceite del árbol del té
  • aceite de eucalipto
  • aceite de neem
  • aceite de lavanda

"Superpiojos"

Los piojos parecen estar creando resistencia a algunos productos de uso común. El Consejo Americano de Ciencia y Salud informa de que, en ciertas zonas de Estados Unidos, los productos tradicionales para el tratamiento de los piojos ya no son tan eficaces para deshacerse de las infestaciones. Ya hay productos en el mercado, como los que contienen ivermectina, que tratan estos llamados "superpiojos". Estos productos más potentes requieren una prescripción médica.

Cómo prevenir los piojos

No existe ningún producto o método de eficacia probada que elimine por completo el contagio de los piojos, pero hay medidas que puedes tomar para reducir las posibilidades de contraerlos. Evita el contacto directo con otras personas siempre que sea posible. No compartas nunca productos de higiene personal, especialmente peines o cepillos. Trate de evitar los "puntos calientes", como los espacios compartidos de las taquillas, los percheros y los armarios en lugares públicos. Informe a sus hijos en edad escolar sobre los piojos y las medidas que pueden tomar para ayudar a minimizar el riesgo de contraerlos.

En ocasiones, una alergia a las heces de los piojos provoca una erupción y un malestar adicional en la persona afectada. El rascado continuo de una zona (para aliviar el picor) puede provocar la ruptura de la barrera cutánea y, posteriormente, una infección en esa zona. En raras ocasiones, los piojos que viven en las pestañas pueden provocar una inflamación ocular y una conjuntivitis. A veces, la sola idea de los piojos puede provocar estrés y noches de insomnio a los niños y a los padres.

Si los huevos de los piojos no se destruyen correctamente durante el tratamiento inicial, o si tiene contacto repetido con una persona que no ha tratado su infestación de piojos completamente, puede encontrarse con infestaciones repetidas. Si esto ocurre, deberá repetir el tratamiento completo siete días después de la fecha del tratamiento inicial.

Para llevar

Recuerda que contraer piojos no es un reflejo de la higiene personal de una persona. Aunque el tratamiento de los piojos no suele ser una experiencia agradable, es bastante sencillo. Lo más probable es que tu vida vuelva a estar libre de piojos rápidamente.

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