Endorfinas: Los analgésicos naturales del cuerpo

Las endorfinas, conocidas como los analgésicos naturales del cuerpo, son sustancias bioquímicas que produce el organismo. Tienen algunas de las mismas propiedades que los opiáceos. Liberadas en el cuerpo como respuesta a situaciones como el dolor o el estrés, las endorfinas ayudan a reducir el dolor y pueden provocar sensaciones de euforia, calma, relajación y bienestar. Dado que el ejercicio extenuante, especialmente correr, puede producir endorfinas, a veces estas sensaciones eufóricas se denominan "subidón del corredor". Cómo funcionan las endorfinas

Existen más de 20 tipos diferentes de endorfinas. Son proteínas producidas por la hipófisis y el hipotálamo durante el ejercicio y en respuesta al dolor, la excitación y otros estímulos del estrés. La acupuntura, el chocolate y los pimientos picantes también pueden estimular la producción de endorfinas.

En respuesta al dolor, las endorfinas se distribuyen por todo el sistema nervioso, donde interact√ļan con los receptores de opi√°ceos para reducir la percepci√≥n del dolor. Adem√°s, las endorfinas tambi√©n nos hacen sentir felices, refuerzan nuestro sistema inmunitario, ayudan a la memoria, equilibran nuestro apetito, contribuyen a la liberaci√≥n de hormonas sexuales y ayudan a regular la temperatura corporal. Por lo tanto, cada vez que nos re√≠mos, nos estresamos, realizamos una actividad sexual, hacemos ejercicio o sentimos dolor, se liberan endorfinas en nuestro torrente sangu√≠neo.

Historia

Las endorfinas fueron descubiertas por primera vez en la década de 1970 por dos grupos distintos de investigadores independientes, ambos estudiando el cerebro de animales. Los científicos John Hughes y Hans W. Kosterlitz, de la Universidad de Aberdeen (Escocia), identificaron y aislaron por primera vez las endorfinas del cerebro de un cerdo. Simultáneamente, Rabi Simantov y Solomon Snyder, ambos de Estados Unidos, identificaron endorfinas en el cerebro de un ternero. También se descubrió por entonces que estas endorfinas en el cuerpo humano, así como en el de muchos animales, son capaces de producir efectos similares a los de la morfina.

El efecto analgésico

Los resultados de esta variada investigaci√≥n permitieron a los neurocient√≠ficos determinar que el cerebro humano contiene endorfinas, que la gl√°ndula pituitaria libera cuando el cuerpo est√° bajo estr√©s o siente dolor. Estas endorfinas interact√ļan con los receptores para permitir que se libere m√°s dopamina en el cuerpo, lo que reduce la percepci√≥n general del dolor. Los efectos de este proceso son similares al uso de una droga como la morfina.

Así, si se introduce en el cuerpo un analgésico artificial como la morfina, tiene un efecto sobre las endorfinas que se producen de forma natural. El analgésico ocupa más receptores de dolor en el cerebro. El cuerpo lo percibe y, a cambio, produce menos analgésicos naturales. Sin embargo, cuando se elimina la fuente artificial (el fármaco desaparece), muchos receptores del dolor quedan vacíos. Esto provoca un deseo de endorfinas, y así es como puede comenzar la adicción. Pero las endorfinas por sí solas no son peligrosas ni adictivas.

El subidón del corredor

Para algunas personas, correr una larga distancia puede provocar una sensación de euforia comparable al subidón que pueden provocar las drogas. Las sensaciones reportadas de este subidón del corredor incluyen sentimientos de extrema paz, una sensación de flotar, felicidad, euforia y un aumento de la tolerancia al dolor.

Este subid√≥n del corredor se ha atribuido a un mayor nivel de endorfinas en el cerebro, sobre todo en un peque√Īo estudio publicado por primera vez en 2008. Aunque las endorfinas se liberan constantemente en el cuerpo al correr y ciertamente aumentan en el torrente sangu√≠neo, la investigaci√≥n ha demostrado desde entonces que pueden ser demasiado grandes para pasar de la sangre al cerebro. As√≠ que puede que no sean realmente la sustancia qu√≠mica responsable de crear un subid√≥n del corredor.

Seg√ļn un estudio realizado en 2015 en ratones, lo que podr√≠a estar detr√°s de estas sensaciones es, en cambio, un neurotransmisor llamado anandamida, un endocannabinoide que se libera en la sangre (junto con las endorfinas) cuando se corre. Como ambas sustancias qu√≠micas tambi√©n se liberan en los ratones cuando corren, el estudio se realiz√≥ con ratones que corr√≠an en una rueda, utilizando medicamentos para bloquear los efectos de cada sustancia qu√≠mica. Cuando se bloquearon las endorfinas, no hubo cambios en los s√≠ntomas del subid√≥n del corredor, como la calma, la tolerancia al dolor y la sedaci√≥n. Sin embargo, cuando bloquearon la anandamida, todos los s√≠ntomas del subid√≥n del corredor desaparecieron. As√≠ pues, los investigadores descubrieron que la liberaci√≥n de anandamida puede ser la clave de las sensaciones que subyacen al subid√≥n del corredor.

El resultado final: Puede que pase un tiempo antes de que los cient√≠ficos averig√ľen exactamente qu√© sustancias qu√≠micas son las responsables del subid√≥n del corredor, pero las investigaciones apuntan cada vez m√°s a los endocannabinoides en lugar de a las endorfinas.

Beneficios a largo plazo de las endorfinas

Gracias a las sustancias químicas del cerebro, si eres un corredor habitual de larga distancia, es probable que tu nivel de ansiedad sea mucho más bajo que el de la persona media, y también puedes tener menos sensibilidad al dolor. Los neurotransmisores dopamina, serotonina y norepinefrina también aumentan cuando se hace ejercicio, lo que puede explicar la buena sensación que muchos de nosotros tenemos cuando terminamos de entrenar.

Si te est√°s iniciando en el mundo del running, t√ļ tambi√©n puedes conseguir este nivel de calma, relajaci√≥n, tolerancia al dolor y sensaci√≥n de bienestar practicando constantemente niveles de ejercicio de moderados a intensos. De hecho, a menudo es la recompensa de esas buenas sensaciones que obtenemos despu√©s de una larga carrera, que parecen estar fuertemente influenciadas por los endocannabinoides como la anandamida, lo que nos inspira a hacerlo una y otra vez, a pesar del riesgo de lesiones y del tiempo y la energ√≠a que correr requiere.

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