Inhalar helio: ¿Diversión inofensiva o peligro para la salud?

young woman about to inhale helium from a balloon

La inhalación de helio desplaza el oxígeno, lo que supone un riesgo de efectos secundarios como mareos, pérdida de conciencia e incluso la muerte.

Inhalas helio de un globo y, casi como por arte de magia, suenas como una ardilla de dibujos animados.

Aunque parezca inofensivo, inhalar helio puede ser peligroso, incluso mortal. Existen numerosos informes de casos de lesiones graves e incluso de muerte causadas por la inhalación de helio.

Entre 2000 y 2019, se estima que se registraron 2.186 lesiones relacionadas con la inhalación de helio en los servicios de urgencias de los hospitales de Estados Unidos. La mayoría de los pacientes eran niños varones de entre 6 y 12 años.

¿Qué ocurre cuando se inhala helio?

Cuando se inhala helio, éste desplaza al oxígeno. Esto significa que, al inhalar, el cuerpo sólo recibe helio.

El oxígeno desempeña un papel en todas las funciones de tu cuerpo. Cada vez que no lo recibes en cantidad suficiente, te pones en peligro. Muchos de los riesgos son los mismos que con otros inhalantes.

¿Y si sólo inhalo de un globo?

Normalmente, inhalar una sola bocanada de helio de un globo tendrá el efecto deseado de alterar la voz. También puede causar un poco de mareo.

Dicho esto, siempre existe la posibilidad de que se produzcan otros efectos, entre ellos:

  • náuseas
  • aturdimiento
  • desmayo

Inhalar helio de un globo no es probable que provoque grandes problemas de salud ni que te mate, pero no es imposible. Se ha informado de que algunas personas, especialmente niños pequeños, han muerto por asfixia tras inhalar el helio de un globo.

¿Qué ocurre con el helio procedente de otras fuentes?

La mayoría de los problemas de salud graves y las muertes relacionadas con la inhalación de helio implican la inhalación de helio de un tanque presurizado. Se trata de los mismos tanques que se utilizan para llenar los globos de helio en los eventos o en las tiendas de artículos para fiestas.

Los tanques no sólo contienen mucho más helio que los globos de fiesta habituales, sino que también liberan el helio con mucha más fuerza.

Cuanto más helio puro se inhale, más tiempo estará el cuerpo sin el crucial oxígeno. Respirar helio puro puede causar la muerte por asfixia en cuestión de minutos.

La inhalación de helio de un tanque presurizado también puede causar una embolia gaseosa o aérea, que es una burbuja que queda atrapada en un vaso sanguíneo, obstruyéndolo. Los vasos sanguíneos pueden romperse y provocar una hemorragia.

Por último, el helio también puede entrar en los pulmones con la fuerza suficiente para provocar su rotura.

¿Se puede uno drogar con helio?

Algunas personas pueden inhalar helio para drogarse, y puede ser adictivo.

El vapor es absorbido rápidamente por los pulmones y, al igual que los efectos del alcohol, puede provocar sensaciones de excitación o felicidad.

Pero como estas sensaciones no suelen durar más de unos minutos, la gente puede seguir inhalando helio para mantener la sensación. Esto aumenta el riesgo de lesiones o incluso de muerte.

Acabo de inhalar un poco, ¿estoy en peligro?

Si has inhalado un poco de helio de un globo y sólo te sientes un poco mareado o tienes un ligero dolor de cabeza, probablemente estés bien. Siéntese, respire normalmente y espere a que pase.

Si los síntomas son más graves, o si ha perdido el conocimiento, haga que alguien le lleve al servicio de urgencias más cercano: más vale prevenir que curar.

Si has respirado helio de un contenedor presurizado, tus síntomas podrían ser un poco más graves. De nuevo, si te sientes bien, aparte de un poco de mareo, probablemente no tengas nada de qué preocuparte.

Esté atento a los síntomas que podrían ser una señal de problemas más graves en los próximos minutos y horas.

Si usted o alguien más experimenta alguno de los siguientes síntomas después de inhalar helio, llame al 911 o a los servicios de emergencia locales de inmediato:

  • presión arterial baja
  • problemas para respirar
  • ritmo cardíaco irregular
  • visión borrosa
  • dolor en el pecho
  • debilidad o parálisis en una o más extremidades
  • labios o piel azulados (cianosis)
  • tos con sangre
  • convulsiones
  • pérdida de conocimiento

Entonces, ¿significa esto que nunca podré volver a tener esa voz aguda?

No necesariamente, pero es importante recordar que hacerlo no está exento de riesgos. Dicho esto, debes evitar definitivamente los globos gigantes y los tanques presurizados. También deberías evitar todo tipo de helio si tienes alguna enfermedad pulmonar o cardíaca.

Utiliza globos de fiesta pequeños si es necesario y sigue estos consejos:

  • Hazlo sentado por si te mareas o te desmayas.
  • Asegúrese de que hay alguien más con usted que pueda ayudarle si aparecen los síntomas.
  • No dejes que los niños inhalen los globos. No sólo es más probable que tengan una mala reacción, sino que también son más propensos a inhalar partes del globo o a atragantarse.

El resultado final

Una única inhalación de helio de un pequeño globo para reírse es poco probable que sea catastrófica, pero puede causar mareos y hacer que te desmayes.

Tome asiento para no caer lejos y evite inhalar de un tanque de helio o de un globo gigante.

Incluso unos pocos segundos sin oxígeno pueden tener efectos graves.

Adrienne Santos-Longhurst es una escritora independiente que lleva más de una década escribiendo sobre salud y estilo de vida. Cuando no está encerrada en su oficina investigando un artículo o entrevistando a profesionales de la salud, se la puede encontrar paseando por su ciudad costera con su marido y sus perros, o chapoteando en el lago tratando de dominar el surf de remo.

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